Stay calm and drink Malbec

De helft van de Belgische toeristen in Argentinië wordt vandaag gerepatrieerd met een chartervlucht van Air Belgium. De rest zit nog ergens op een droomplek in Patagonië of aan het zwembad van hotel “Marcel” in Buenos Aires. Zitten ze daar niet beter dan in infectiehaard België? We vroegen het aan de ambassadeur en de uitbaatster van “Marcel”, Karin Dhadamus.

Image for post
Image for post
Evacuatie uit Ezeiza (foto Peter Maddens)

Chillen in El Chaltén

Een droomreis naar het einde van de wereld. Naar het onbekende Patagonië en dan gebeurt er iets onverwacht en iedereen wil holdebolder terug naar huis. Via een Belgische vriendin uit de filmwereld kreeg ik de vraag of ik iets kon doen voor een collega die “vast zat” in El Chaltén. Ik heb niets gehoord van de collega, maar ik raadde haar aan om gewoon daar te blijven en haar camera boven te halen. Misschien kon ze wel een zeldzame huemul spotten. Er is toch niets beter dan wakker te worden op een klare dag met een uitzicht op de Fitz Roy en de Cerro Torre?
Elders zag ik een vader op de sociale media helemaal bereserk gaan over zijn zoon die hier in een uitwisselingsprogramma zat en metéén (nú, niet straks, tout-de-suite), moest terug gehaald worden naar België, via een ingewikkeld vliegplan over drie verschillende bestemmingen. Iets in de trant van “bring our boys back home”, saving private Ryan. Bijna werden de paracommando’s opgetrommeld.

Image for post
Image for post
El Chaltén, de ideale plek voor uitzitten van Corona-craze: natuurschoon en een slechte Internetverbinding

Men kan zich dus voorstellen dat de sfeer in de ambassade in Puerto Madero deze week redelijk ja… koortsachtig was. “De meeste Belgen zijn niet in paniek,” zegt ambassadeur Peter Maddens. “Ze zijn erg begripvol. Velen zijn naar hier gekomen met de spur of adventure. Er zijn wel een paar gevallen met gezondheidsproblemen…”

Wat is de taak van de ambassade in dit soort situaties eigenlijk? “Een bemiddelende rol vervullen. Er zijn vluchten afgelast en men zoekt een nieuwe vlucht, ze hebben informatie nodig over de Argentijnse quarantainemaatregelen, ze zoeken plaats in een hotel,… We proberen mensen te kalmeren, luisteren, bellen. Het zijn allemaal dingen die we normaal doen voor één of twee Belgen maar nu zitten we met honderd vijftig.”
Maddens is vol lof over de Argentijnse autoriteiten. “Er zijn in elke provincies andere regels maar het federale Ministerie van Buitenlandse Zaken neemt het hier op voor de buitenlanders. Argentijnen mogen onder de huidige quarentaine-regeling zelf niet meer op hotel blijven, maar anderzijds mogen hotels geen buitenlanders buitenzetten. Tenzij natuurlijk de hotels hun deuren sluiten…“

Marcel weet raad

Door de tussenkomst van de ambassade hebben een aantal landgenoten onderdak gevonden in het boutique-hotel Marcel van Karin Dhadamus in hartje Buenos Aires.

Image for post
Image for post
Sfeer in het zwembad van Marcel zit erin.

“Ik had mijn zwembad al laten leeglopen omdat ik dacht dat met corona het seizoen afgelopen was,” vertelt de Brusselse Dhadamus die nu een “vol kot” heeft om het met de woorden van Maggie te zeggen. “Met de hulp van de gasten hebben we het netjes proper gemaakt. Een vriendin-masseuse komt langs want velen willen zich laten verwennen. Elke avond is het filmavond en morgen is het barbecue voor iedereen…”

Zijn er geen gasten die financieel in nesten gaan geraken door hun ongepland verblijf? “Tot nu toe is dat geen probleem. Er is één rugzaktoerist bij, die trekt al 11 maanden rond, dus een week meer zal het niet maken. Ik heb ook een aantal Fransen. Die zijn erg content want ze werden in andere hotels geweigerd en zeggen nu C’est pas mal le confinement.”

Zijn ze getest? Leeft de vraag of iemand verschijnselen heeft? Je zit per slot van rekening met 20 mensen samen? “De degenen die uit El Calafate (Patagonië) komen, zijn getest. Maar we kunnen het ons niet veroorloven achterdochtig te zijn,” aldus Dhadamus.

De meeste toeristen die hier in Patagonië op reis waren, hadden weinig kans om daar geïnfecteerd te worden. Tot nu toe lijkt het dat Argentinië, opgeschrikt uit het nieuws van Italië en Spanje, er vrij vroeg bij was om de crisis te bezweren. De algemene quarantaine is vrijdag afgeroepen, hoewel het aantal gevallen voorlopig meevalt: minder dan honderd vastgestelde gevallen en vier doden, die elk voorafgaande aandoeningen hadden en pas terug kwamen uit Italië of Spanje. Of nauw in contact waren met een reiziger. Dat brengt de Argentijnse media er toe om het verschil te maken tussen geïmporteerde gevallen en autochtone gevallen van Covid-19. Onzin natuurlijk. Maar het draagt er wel toe bij dat er onder de Argentijnen een soort paranoia ontstaat over het contact met buitenlanders. In een video-boodschap waarschuwde de Nederlandse ambassadeur Roel Nieuwenkamp ervoor “dat er Nederlanders uit hotels en Airbnb’s gejaagd worden. En dat er zelfs met stenen bekogeld werden… .“

Stampede

De vraag blijft waarom er plots een stampede ontstaat om zo snel mogelijk terug naar Nederland of België terug te gaan, wat toch meer risicolanden zijn dan Argentinië. Via de artikels over de “herd immunity” in Groot-Brittanië, zijn we ineens weer ten volle bewust dat we kuddedieren zijn. Mensen hebben honderden euro’s betaald om hier op vakantie te gaan en nu willen plots terug weg. Zo lijkt het onverantwoord om minderjarigen die hier op uitwisseling zijn via allerlei gekke constructies en tientallen stops op eigen houtje terug naar hun heimat te vliegen. “De kans is groot dat die dan ergens in een andere luchthaven komen vast te zitten,” zegt de ambassadeur. Is het niet verstandiger om die jongeren in hun gastgezin te laten en daar de quincena (want het zijn maar 14 dagen) te laten uitzitten? Maar goed, de ambassade vervult een functie en dat is de landgenoten in nood bijstaan, wat er ook onder “nood” begrepen wordt, want dat blijft een persoonlijke invulling.

Image for post
Image for post
Een zeldzaam zicht in Ezeiza. De Belgische driekleur aan de gate.

Het goede nieuws voor het Belgische team zaterdag was dat er een vliegtuig van Air Belgium landde in de Internationale Luchthaven van Ezeiza en daar een 60-tal landgenoten oppikte, samen met een 40-tal Nederlanders en Fransen. De Airbus 340 van Air Belgium mocht landen na een deal met de Argentijnse regering om eerst 120 in Guadeloupe gestrande Argentijnse cruise-toeristen te repatriëren. Dat lege vliegtuig mocht toen gevuld met Europeanen (waaronder 5 gasten van “Marcel”) naar Zaventem vliegen. Taak volbracht voor consul Julie Portelange en ambassadeur Peter Maddens. Ter info: de chartervlucht naar Charleroi kost 800 euro en kan door de passagiers achteraf in België betaald worden, na het tekenen van een schuldbewijs. Toch ook een mooie geste van Air Belgium.

Written by

Reporter. Writer. South America. Biking. Rowing. Twitter @argentomas. Recently published “Computer Crashes” on Air disasters.

Get the Medium app

A button that says 'Download on the App Store', and if clicked it will lead you to the iOS App store
A button that says 'Get it on, Google Play', and if clicked it will lead you to the Google Play store